L’histoire est si simple qu’il doit y avoir plus : Melissa Lucio, une jeune mère de quatorze enfants avec ses propres démons, est jugée et condamnée par un jury pour le meurtre de sa fille Mariah, âgée de deux ans, et se retrouve dans le couloir de la mort. Réalisé par Sabrina Van Tassel, L’Etat du Texas contre Melissa explore non seulement le cas de Lucio mais retrace également à sa manière le traumatisme qui a créé la tempête conduisant au décès de sa fille. S’exprimant depuis le couloir de la mort, Lucio nous dit en larmes qu’elle a failli à sa responsabilité de protéger son enfant, mais qu’elle n’est pas responsable de la chute et des contusions qui l’ont conduite à avouer à 3 heures du matin après un interrogatoire brutal. Le film présente également d’autres possibilités, notamment un procureur corrompu sur la corde raide dans sa campagne de réélection et un avocat qui a dissimulé une information clé et qui a ensuite trouvé un emploi lucratif dans le bureau du procureur. Van Tassel interroge les principaux acteurs, y compris son équipe d’appel qui continue de relever des incohérences dans le dossier contre Lucio. D’autres, comme la propre mère de Lucio qui a propagé certains des cycles de violence et d’abus qui n’ont pas été brisés, restent en conflit avec l’affaire.

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Tourné dans les régions frontalières du Texas, le film propose une enquête discrète sur les événements qui ont mené à la soirée, en se concentrant sur les propres luttes de Lucio contre la drogue et ses mauvais choix relationnels, avec des partenaires violents et des personnes impliquées dans le trafic de drogue. Certains de ses enfants (Bobby) obtiennent leur diplôme universitaire, tandis que d’autres se retrouvent au bas de l’échelle sociale avec leur propre famille nombreuse. Le film, à sa manière patiente et parfois captivante, traite des rythmes de la vie alors que ses personnages portent en eux le traumatisme du passé. Ils attendent la date d’exécution de Melissa après 11 ans dans le couloir de la mort, craignant le pire alors que ses appels s’épuisent. Si les moments intimes, souvent discrets, conservent un certain impact émotionnel, le film est parfois trop sobre dans son approche. L’histoire de la condamnation, qui s’étale sur un troisième acte dense (et comprend la condamnation du procureur local Armando Villabos), tombe à plat. Il n’y a vraiment qu’une seule possibilité qui expliquerait l’innocence de Melissa et qui constituerait une défense viable tout en impliquant sa fille. Cette possibilité n’est pas évoquée lors de l’interview de Lucio par le cinéaste, et peut-être pour une bonne raison : la réalisation d’un film n’est probablement pas couverte par les mêmes protections qu’une visite juridique.

Bien que L’Etat du Texas contre Melissa ait trouvé un sujet fascinant (les cycles de violence qui peuvent détruire une famille sur plusieurs générations), Melissa ne suscite pas autant de sympathie qu’elle le devrait en raison des choix narratifs du film qui ne sont souvent pas terriblement cinématographiques. Peut-être l’histoire aurait-elle été mieux racontée dans un long article qu’à l’écran. Alors que les enjeux ne pourraient pas être plus élevés, le film se termine sur une note cynique de l’actuel procureur du comté qui dit à Melissa de “ne pas blâmer le système”. Le film choisit cependant de quitter son histoire assez tôt, puisqu’on nous dit que Lucio a un dernier appel au Texas avant son dernier espoir (porter l’affaire devant la Cour suprême des États-Unis). Le film ne s’engage jamais vraiment à être une seule chose : il rebondit sur l’enquête, est un travail de plaidoyer et une étude de la violence familiale. Ce faisant, il n’a pas l’impact émotionnel et l’indignation qu’il devrait avoir. 

Note : 2.5 sur 5.

L’Etat du Texas contre Melissa présenté à la 47e édition du festival du cinéma américain de Deauville et au cinéma le 15 septembre 2021.

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