Malgré de nombreuses exceptions à la règle, il y a une certaine appréhension autour des films d’horreur d’anthologie. Ils sont souvent construits par plusieurs cinéastes travaillant autour d’un thème centralisé, mais peuvent finir par se sentir assez distincts les uns des autres. D’autres fois, certaines histoires sont tout simplement meilleures que d’autres, ce qui conduit à une expérience de visionnage déséquilibrée qui ne gèle pas tout à fait. Le scénariste/réalisateur Ryan Spindell, utilise une astuce efficace pour résoudre ces problèmes avec un peu de méta-commentaire intelligent après chaque histoire. 

La collection est composée de quatre histoires « sombres, tordues et effrayantes » qui sont racontées via une histoire globale alors que l’employé de la morgue Montgomery « Monty » Dark (Clancy Brown) interviewe la nouvelle recrue Sam (Caitlin Fisher). Alors qu’il lui montre les différents étages et espaces de la morgue, remplis d’un certain nombre d’artefacts étranges et inhabituels, Morty divertit Sam avec des histoires horribles de moralité sur les mauvaises personnes punies pour leurs péchés. Le premier est une histoire des années 50, celle d’Emma (Christine Kilmer), une voleuse lors d’une fête qui ouvre une armoire à pharmacie qui aurait dû être laissée verrouillée. C’est de loin la plus courte et la moins mémorable des histoires, mais elle aide à donner le ton et à établir l’esthétique visuelle du film. L’intro s’inspire fermement des Contes de la crypte tandis que ce segment est chic d’époque avec un soupçon des Désastreuses Aventures des Orphelins Baudelaire. À certains égards, The Mortuary Collection est ce que les histoires effrayantes à raconter dans le noir de l’année dernière auraient été si elles avaient adopté un format d’anthologie plus formel.

L’histoire suivante, qui se déroule dans les années 60, est plus longue et bien qu’elle soit toujours appropriée à la période, elle s’engage clairement dans la politique contemporaine du sexe et du genre. Ce deuxième conte suit le playboy de la fraternité Jake (Jacob Elori) qui cible la timide et livresque Sandra (Ema Horvath) pour la séduction et (vous l’avez deviné) paie le prix de son orgueil. Il présente également l’une des séquences les plus intelligentes de Spindell : un marathon sexuel prolongé de sept heures condensé en un bref montage, encadré par une horloge au premier plan avec les nombreuses positions sexuelles présentées légèrement floues en arrière-plan. La troisième histoire des années 70 raconte la triste histoire de Wendell (Barak Hardley) et Carol Owens (Sarah Hay), qui se marient. L’histoire passe ensuite aux derniers jours de la maladie mortelle de Carol. Extrêmement malheureux et menacé de faillite, Wendell prend la décision malavisée d’empoisonner sa femme. Dire que les choses ne se passent pas exactement comme prévu est un euphémisme car des sculpteurs à viande électriques, des malles sanglantes et un ascenseur cassé finissent par compliquer la fuite de Wendell.

Après cette troisième entrée, cependant, Sam conteste la notion de narration que Monty avance, à savoir l’idée que ces méchants reçoivent toujours leur châtiment. Pour prouver son point de vue, elle se lance dans son propre conte sombre et morbide « The Babysitter Murders », qui joue comme une interprétation subvertie de la légende urbaine traditionnelle sur la baby-sitter, leur jeune charge et le patient mental évadé (Ben Hethcoat) qui apparaît pendant la tempête. Cette histoire, qui était le court métrage original de Spindell avant de devenir le pivot de l’anthologie, est la séquence narrative la mieux dirigée et la plus formellement innovante de The Mortuary Collection. Et c’est là que réside à la fois la force et la faiblesse du film.

Tout au long du dispositif de cadrage, chaque fois que Monty termine l’une de ses histoires, Sam critique ou mine leur familiarité. Elle se moque de la simplicité et de la facilité de résolution de la première histoire ; elle déclare d’abord que le second a « tout ce qu’une histoire devrait être et plus » mais confirme ensuite qu’elle est désinvolte. À la fin de la troisième histoire, elle est complètement insatisfaite, annonçant « J’ai un peu détesté cette histoire ». C’est ironique parce que Sam est le substitut du public, et dans ce cas, elle pourrait tout aussi bien parler pour nous, elle dénonce haut et fort la familiarité et la pourriture de ces contes parce que nous les avons tous déjà vus et que nous savons comment ils vont se terminer. C’est comme si Spindell lui-même suggérait qu’ils ne sont pas tout à fait à la hauteur, surtout à la lumière de ce qui va se passer dans la quatrième et dernière histoire. « The Babysitter Murders » est l’incarnation des qualités fraîches et inattendues que Sam (et par extension, le public) n’obtient pas des autres. Cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas de joies ou de plaisirs à prendre aux autres. Mais il y a un sentiment indéniable d’être là, d’avoir fait cette ambiance à tous, en particulier le dard de la comédie noire qui résout chaque histoire.

Le résultat de « The Babysitter Murders » alimente le point culminant du film et la confrontation narrative de Monty & Sam. La conclusion offre à la fois un récapitulatif satisfaisant, ainsi que des versements futurs dans le cas où la réponse du public serait suffisamment chaleureuse pour mériter une visite de retour à Raven’s End Mortuary. À la base, The Mortuary Collection est une anthologie amusante et divertissante. Bien que certains rythmes narratifs soient trop familiers, la direction intelligente de Spindell, la conception artistique, la production convaincante et les performances principales de Brown et Fisher en font un film facile à aimer, un film attachant. 

The Mortuary Collection en hors compétition au 28e Festival international du film fantastique de Gérardmer.

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